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Reducir las emisiones no es suficiente si el mundo va a cumplir con sus objetivos climáticos, ha dicho Climeworks.

Cómo una empresa aspira el carbono

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Karl Tomusk

Un mes después del sorprendente informe del IPCC sobre el cambio climático, la semana pasada se lanzó en Islandia la máquina de eliminación de carbono más grande del mundo para absorber miles de toneladas de CO2 de la atmósfera.

Orca, una máquina creada por Zúrich Climeworks, consta de unidades apilables del tamaño de un contenedor junto a la planta de energía geotérmica Hellisheiði en el suroeste de Islandia que puede capturar 4,000 toneladas de CO2 al año.

Orca, que funciona con energía renovable de la planta, utiliza un proceso en el que el carbono capturado se mezcla con agua y se bombea bajo tierra.

A través del proceso, desarrollado por una empresa llamada Carbfix, el carbono reacciona a las formaciones rocosas, formando minerales estables bajo tierra en menos de dos años.

Climeworks, que se asoció anteriormente con empresas como Microsoft en tecnología de captura de carbono, dijo que Orca demuestra que la captura de carbono a gran escala es posible y necesaria.

Jan Wurzbacher, co-CEO y cofundador de Climeworks, dijo: “Orca, como un hito en la industria de captura directa de aire, ha proporcionado un modelo escalable, flexible y replicable para la expansión futura de Climeworks. Con este éxito, estamos preparados para aumentar rápidamente nuestra capacidad en los próximos años.

"Lograr cero emisiones netas a nivel mundial es todavía un largo camino por recorrer, pero con Orca, creemos que Climeworks ha dado un paso significativo hacia la consecución de ese objetivo".

¿Por qué capturar carbono?

Para alcanzar emisiones netas cero y controlar el calentamiento global, debemos reducir la cantidad de dióxido de carbono en la atmósfera. Las dos formas principales de hacerlo son reduciendo las emisiones y eliminando el carbono existente en el aire.

Dada la urgencia con la que el mundo necesita hacer cambios para mantener las temperaturas globales por debajo del umbral de 1.5ºC, Climeworks ha argumentado que reducir las emisiones no es suficiente.

La ONU ha estimado que 10 mil millones de toneladas de carbono deberán eliminarse de la atmósfera cada año para 2050, aumentando a 20 mil millones para 2100. Eso es el equivalente a instalar 2.5 millones de orcas en todo el mundo (más si considera que Climeworks estima que su procesos liberan hasta el 10% de las emisiones de carbono que elimina).

¿Es lo correcto?

El aumento de la captura de carbono también ha llevado a escépticos a cuestionar si está haciendo más daño que bien. El MIT Technology Review, por ejemplo, calificó el "bombo publicitario" de la eliminación de carbono como una "distracción peligrosa" a principios de este año.

Un argumento es que, al igual que centrarse en la compensación, depender de la captura de carbono puede distraer a las personas, las organizaciones y las naciones que hacen lo que pueden para reducir las emisiones en primer lugar.

Después de todo, la remoción de carbono es menos efectiva que no liberarlo: un estudio en Naturaleza descubrió que, por varias razones, las emisiones de CO2 aumentaron el CO2 atmosférico más que eliminar la cantidad equivalente lo redujo. En otras palabras, compensar una tonelada de CO2 emitido mediante la eliminación de una tonelada de CO2 no logra deshacer completamente los efectos de esa emisión.

Sin embargo, Climeworks sostiene que su proceso es una herramienta adicional para combatir el cambio climático, más que una alternativa a la reducción de emisiones. Si el mundo quiere evitar que el planeta se caliente, necesita todas las soluciones que pueda encontrar.

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